Fijación de nitrógeno

Raíz de judía con nódulos con bacterias del género Rhizobium

La fijación de nitrógeno es un proceso químico que fija el nitrógeno molecular a formar un compuesto que las plantas pueden usar. El aire contiene casi un 80% de nitrógeno, sin embargo ese no es alcanzable para las plantas.

Algunos microorganismos pueden fijar el nitrógeno del aire y así volverlo alcanzable para plantas . Algunos entre ellos viven en simbiosis con plantas. Ciertas bacterias viven en las raíces de leguminosas como fabáceas (así las legumbres) las cuales así son proveídas bien con nitrógeno y por eso pueden formar mucha proteína. Por esta razón estas plantas cuando cultivadas son buenas en culturas mixtas con culturas nitrófilas.

Bacterias relevantes:

– Los géneros Rhizobium y Bradyrhizobium (familia Rhizobiaceae) viven en pequeños nódulos en las raíces de varias plantas, en primer lugar leguminosas, sobre todo de la familia Fabaceae, por eso los frutos de ésas (las legumbres) suelen ser ricos en proteínas: alholvagarbanzo, guisantehabajudía, lenteja, soja. Después de un cultivo de legumbres, el suelo es rico en nitrógeno, está preparado para plantas con mucha necesidad de nitrógeno (nitrófitos).

– Algunos actinomicetes como la especie Frankia alni (Frankiaceae) viven en las raíces de plantas de diferentes familias, como el aliso y el espino amarillo.

– Algunas cianobacterias (algas verdeazuladas) como las del género Nostoc (Nostocaceae) pueden vivir en plantas o son participantes en la simbiosis de los líquenes como la pulmonaria de árbol.

Las plantas aprovechan del nitrógeno que han fijado las bacterias. Algunas plantas que crecen en lugares con poco nitrógeno se han especializado en atrapar animales, sobre todo insectos (plantas carnívoras o insectívoras), como la drósera y la grasilla; se ha mostrado en experimentos que esta planta también puede digerir queso. En lugares con suficiente nitrógeno en el suelo estas plantas carnívoras pueden sobrevivir sin atrapar animales. Otras plantas como la ortiga necesitan suelos ricos en este elemento.

Muchas plantas son poco exigentes en cuanto al nitrógeno en el suelo, entre ésas muchas leguminosas como la gatuña, así pueden crecer en lugares donde no hay tanta competencia de plantas exigentes.

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